Reisannulaties door COVID-19: De Europese Commissie ziet de vrijwillige reisvoucher als aantrekkelijk alternatief voor terugbetaling in geld

Recht op terugbetaling

De Covid-19 pandemie dwong de reissector om alle vervoerstickets en reizen te annuleren. Volgens Europese regels over passagiersrechten (vliegtuig, trein, bus en boot) en pakketreizen hebben reizigers recht op een volledige terugbetaling van de betaalde prijs voor het ticket of de pakketreis.

De meeste luchtvaartmaatschappijen en reisorganisatoren bieden getroffenen echter een voucher of tegoedbon aan. Sommige bedrijven kregen hiervoor ruggensteun van overheden die nieuwe regels voorzagen die terugbetaling met een voucher toelaten. Dit is o.a. zo in België en Frankrijk.

Maar deze regels druisen in tegen de Europese. Op 13 mei 2020, heeft de Europese Commissie (EC) een officiële aanbeveling uitgebracht over vouchers die worden aangeboden aan passagiers en reizigers als alternatief voor terugbetaling voor geannuleerde pakketreizen en vervoersdiensten in het kader van de COVID-19-pandemie.

De Europese Commissie bevestigt dat reizigers het recht hebben te kiezen tussen

  • terugbetaling in geld of
  • een voucher of tegoedbon

voor de geannuleerde vervoerstickets of pakketreizen.

Aantrekkelijke reisvoucher: de voorwaarden

Omdat bedrijven in de reissector onder zware financiële druk staan, wil de EC met deze aanbevelingen ervoor zorgen dat de voucher een geschikt en aantrekkelijk alternatief is voor terugbetaling en legt een aantal voorwaarden op waaraan die voucher moet voldoen. De voucher moet:

  1. bescherming bieden tegen insolventie van de uitgever.
  2. een minimale geldigheidsduur van 12 maanden hebben. Als hij niet of gedeeltelijk gebruikt wordt, moet hij na maximaal één jaar na afgifte, en binnen de 14 dagen terugbetaald worden.
  3. passagiers voldoende flexibiliteit bieden:
    1. De tegoedbon moet aanvaard worden voor alle nieuwe boekingen voor de vervaldatum, zelfs al vindt de betaling of de reis plaats na de vervaldatum.
    2. Reizigers moeten de voucher kunnen gebruiken als betaalmiddel voor alle transportdiensten of pakketreizen die de vervoerder of reisorganisator aanbiedt.
    3. Passagiers moeten de mogelijkheid hebben om op dezelfde route en onder dezelfde omstandigheden te reizen.
    4. Passagiers moeten de kans krijgen om een pakketreisovereenkomst met hetzelfde type diensten of een gelijkwaardige kwaliteit te boeken.
    5. Transporttegoedbonnen moeten kosteloos op een andere reiziger overdraagbaar zijn; Voor tegoedbonnen voor een pakketreis geldt dit ook voor zover de dienstverleners op wie beroep wordt gedaan, hiermee akkoord gaan
  4. zijn geldigheidsduur vermelden en alle rechten die eraan verbonden zijn specifiëren. Hij moeten uitgegeven worden op een duurzame drager zoals e-mail of papier.

Tot slot formuleert de EC ook enkele aanbeveling die de coronavouchers extra aantrekkelijk kan maken:

  1. Vouchers aanbieden met een hogere waarde dan het betaalde bedrag voor de oorspronkelijk geboekte pakketreis of transportdienst, bv. een extra forfaitair bedrag of aanvullende service-elementen.
  2. Vouchers eerder terugbetaalbaar maken dan 12 maanden na afgifte.
  3. Vouchers aanbieden voor boekingen bij andere reisaanbieders die deel uitmaken van dezelfde groep op hetzelfde bedrijf.

Wat met de Belgische voucher voor pakketreizen?

Om de Belgische reissector te beschermen heeft België op 19/03/2020 specifieke regels van toepassing op pakketreizen aangenomen en aangepast: een reisorganisator of reisagent die in België is gevestigd of zich richt op de Belgische markt mag een voucher aanbieden voor pakketreizen die geannuleerd worden in het kader van COVID-19. Voldoet de voucher aan de voorwaarden voorzien in deze regels, dan is de reiziger verplicht de tegoedbon te aanvaarden.

De verplichting om de coronavoucher te aanvaarden, is in strijd met de Europese regels. De huidige Belgische regels gelden tot en met 19 juni 2020. De toekomst zal uitwijzen of België de regels aanpast of verplicht wordt ze aan te passen.

En wat adviseert ECC België?

Als Europees Centrum voor de Consument België raden wij consumenten aan om vouchers die voldoen aan de Belgische regels of de Europese aanbevelingen te aanvaarden. Niemand heeft baat bij zware faillissementen in de reissector, noch de werknemers, noch de consumenten.

Momenteel wachten we de acties van de verschillende lidstaten en van de betrokken bedrijven af. Gaan de luchtvaartmaatschappijen hun vouchers aanpassen aan de instructies van de Europese Commissie? Hoe zal de bescherming van de voucher tegen faillissement van de luchtvaartmaatschappijen georganiseerd worden in de lidstaten? Allemaal nog vragen waar ook wij het antwoord momenteel niet op kennen.